Gary Cohn est né d’une famille juive d’Europe de l’Est,  fils de Victor et Ellen Cohn;  et a été élevé à Shaker Heights, Ohio . Son père était un électricien qui devint plus tard un promoteur immobilier. Cohn a été diagnostiqué avec une dyslexie à un jeune âge et a fréquenté quatre écoles au moment où il a atteint la sixième année.  Cohn a étudié à l’ Académie Gilmour et a obtenu son baccalauréat de la Kogod School of Business de l’Université américaine 
 

Le 20 janvier 2017, Cohn a pris ses fonctions en tant que Directeur du National Economic Council (NEC) dans l’administration du Président Donald Trump , poste qui n’a pas exigé la confirmation du Congrès. Le 11 février 2017, The Wall Street Journal a décrit Cohn comme une «puissance économique de la politique économique»  et The New York Times l’ appelait «la figure de Trump sur les questions liées aux emplois, aux entreprises et à la croissance». Avec la confirmation du représentant de Trump du 12 décembre 2016 pour le secrétaire du Trésor , Steven Mnuchin , retenu par les audiences du Congrès, Cohn a rempli le «vide du personnel» et a poussé «à l’avance sur les taxes, l’infrastructure, la réglementation financière et le remplacement de la santé «Droit des soins». Si Cohn était resté à Goldman Sachs, certains croyaient qu’il serait devenu chef de la direction lorsque Lloyd Blankfein a quitté ce bureau.  Son indemnité de départ à Goldman Sachs s’élève à 285 millions de dollars.  En outre, Cohn a vendu une participation évaluée à 16 millions de dollars dans la Banque industrielle et commerciale de Chine , la plus grande banque du monde à partir de 2017Cohn et son épouse sont des membres fondateurs du New York University Child Study Centre. Le couple a financé la Pevaroff Cohn Professorship en psychiatrie de l’enfance et de l’adolescent à la New York University School of Medicine en 1999. Il a financé le Gary D. Cohn Professeur de recherche en finances à l’Université américaine, son alma mater . 

En 2009, le bâtiment Hillel International à l’Université Kent State a été nommé Cohn Jewish Student Centre en reconnaissance d’un don de Cohn et de son épouse. C’est le premier bâtiment de Hillel construit directement sur le campus d’une université d’état. 

Cohn a été un partisan de Reviving Baseball dans Inner Cities et a soutenu Harmer RBI depuis 2011. A cette époque, Harlem RBI a eu la chance de construire sa propre école charte. Mark Teixeira, du New York Yankees et Harlan RBI, le réalisateur Rich Berlin a demandé à Cohn s’il pouvait les aider à augmenter la capitale dont ils avaient besoin pour construire l’école.