Un téléthon, contraction des mots télévision et marathon (donc un mot-valise), est un programme télévisuel de 30 heures dont le but est de recueillir des fonds pour une œuvre caritative. C’est un concept apparu aux États-Unis dans les années 1950, tout d’abord pour aider les malades de poliomyélite. Habituellement, de nombreux artistes (chanteurs, musiciens, comédiens) soutiennent la cause et appellent le public à faire des dons. Les promesses de dons sont recueillies via un standard téléphonique composé de bénévoles (du Lions Clubs principalement), et un compteur situé sur le plateau affiche en temps réel le montant recueilli.

Le Téléthon est organisé pour la première fois en 1987 par l’Association française contre les myopathies (AFM), pour financer des projets de recherche sur les maladies génétiques neuromusculaires (Myopathiesmyotonie de Steinert) essentiellement, mais aussi sur d’autres maladies génétique rares. L’argent est également utilisé pour aider et accompagner les malades essentiellement atteints de myopathie. Le record de l’émission date de 2006 avec 101 472 581 euros de promesses de dons. Il y a eu à l’origine une volonté du Professeur Jean Frézal, pionnier mondial de la génétique médicale, Fondateur du Centre de génétique médicale de l’hôpital Necker-Enfants malades et découvreur du gène de l’amyotrophie spinale, de pouvoir collecter des dons pour la recherche sur les maladies génétiques