Dans un temps de dix ans, un nouveau visiteur passionnant entrera dans le système jovien: ESA Jupiter Icy Moons Explorer, ou du jus. Comme son nom l’indique, la mission explorera Jupiter et trois de ses plus grandes lunes – Ganymède, Callisto et Europa – pour enquêter sur la famille cosmique et les planètes géantes gazeuses de la planète géante en général.

Le jus est prévu pour le lancement en 2022, et ses instruments sont actuellement en cours de perfectionnement et calibré de sorte qu’ils sont prêts à commencer à travailler une fois dans l’espace. Cette image montre l’un des nombreux éléments impliqués dans ce processus d’étalonnage: un modèle métallique plaqué or miniature de jus utilisé pour tester les antennes de l’engin spatial.

Jus effectuera plusieurs antennes pour détecter des ondes radio dans le système Jupiter. Ces antennes mesureront les caractéristiques des vagues, y compris la direction dans laquelle ils sont en mouvement et leur degré de polarisation, puis utiliser ces informations pour retracer les vagues à leurs sources. Pour ce faire, les antennes doivent bien fonctionner indépendamment de leur orientation à toutes les vagues qui arrivent – et les scientifiques doivent comprendre et corriger les antennes soi-disant « dépendance directionnelle ».

Ce modèle brillant a été utilisé pour effectuer une série de tests sur instruments d’onde radio et plasma (RPWI) de jus de l’année dernière. Il a été immergé dans un réservoir rempli d’eau; un champ électrique même a ensuite été appliquée à la cuve, et le modèle a été déplacé et mis en rotation par rapport à ce champ. Les résultats ont révélé comment les antennes reçoivent les ondes radio qui diffusent dans des directions et des orientations différentes par rapport à l’engin spatial, et permettront à l’instrument d’être calibré pour être aussi efficace que possible dans ses mesures de Jupiter et de ses satellites.

Des tests similaires, qui sont techniquement appelés rhéométrie, ont été menées dans le passé pour les engins spatiaux , y compris la mission de la NASA / ESA / ASI Cassini-Huygens vers Saturne ( qui fonctionne à Saturne entre 2004 et 2017 ), vaisseau spatial Juno de la NASA (actuellement en orbite autour Jupiter), et Solar Orbiter de l’ ESA (lancement prévu au début de 2020 pour étudier le Soleil près).

Le test effectué pour le jus a posé quelques obstacles supplémentaires – les antennes du modèle ont été particulièrement petite et avait besoin d’être fixé avec précision sur le boom du modèle, qui a nécessité des scientifiques de créer un dispositif spécial pour ajuster non seulement les antennes, mais aussi le boom lui-même.

Le modèle a été produite à une échelle de 1:40, ce qui rend chaque antenne de 62,5 millimètres de long d’un bout à; plus grande échelle, les antennes seront de 2,5 mètres de long sur le jus. Les parties principales de l’engin spatial modélisés comprennent ici le corps de la sonde elle-même, ses panneaux solaires, et ses antennes et rampes. Le modèle a un ensemble « envergure » de 75 centimètres à travers ses panneaux solaires. La photo montre également une position de l’engin spatial, qui s’étend hors du fond du cadre. Le revêtement d’or assuré que le modèle avait d’excellentes propriétés de conduction électrique et on fait réagir peu avec l’eau et l’air ambiant pendant les mesures.

Pendant ce temps, l’assemblage du modèle de vol de jus a commencé en Septembre, avec la livraison de la structure primaire de l’engin spatial, suivi par l’intégration du système de propulsion.